Assessing ‘the China factor’ in Kenya and Zimbabwe

Assessing ‘the China factor’ in Kenya and Zimbabwe: (En español al final del texto)

Kenya looks to be the more stable player, but Zimbabwe’s economic and political ties to China could prove decisive for Africa’s perpetual underdog.

Ask anyone with a basic knowledge of Africa which country is more poised for success – Zimbabwe or Kenya? – and he or she will undoubtedly answer “Kenya.” Events of the last week would seem to confirm that verdict.

On Monday, after Kenya’s Supreme Court upheld the reelection of President Uhuru Kenyatta in the country’s contested presidential election, the rule of law seemed to trump political violence for the first time in years. Zimbabwe, on the other hand, is without President Robert Mugabe for the first time in 37 years. And, although the country may be ecstatic now, its political future is far from certain.

But as a Kenyan living in China, one of the African continent’s most important development partners, I see one metric that tips the scale in Zimbabwe’s favor: its relationship with my adopted home. In fact, Zimbabwe’s economic and political ties to China could prove decisive for Africa’s perpetual underdog.

On paper, Kenya clearly has the edge. Although Zimbabwe has more natural resources and mineral wealth, it has far less land and extreme poverty is much more widespread. More than 70% of the country’s 16 million people live on less than US$1.90 a day, compared to 46% of Kenya’s 48 million people. Moreover, as many as 90% of Zimbabweans are unemployed or underemployed, compared to 39% of Kenyans.

Even Kenya’s economic links to China might seem more impressive at first glance. Kenya and China have long cooperated on large infrastructure projects. A Chinese-funded railway between Nairobi and Mombasa, which opened earlier this year, is the latest example. Since 2000, China has offered Kenya US$6.8 billion in loans for infrastructure projects, compared to US$1.7 billion for Zimbabwe. And, because loan conditions often include a requirement to hire Chinese employees, Kenya had more than 7,400 at the end of 2015, while Zimbabwe had just over 950.

But in the competition for Chinese largesse, Kenya’s advantage over Zimbabwe ends there. Cumulative Chinese foreign direct investment since 2003 has reached nearly US$7 billion in Zimbabwe, compared to US$3.9 billion for Kenya. Year on year, more Chinese money is flowing to Zimbabwe as well.

Moreover, Zimbabwe’s trade balance with China is far superior to Kenya’s. In 2015, Kenya’s exports to China totaled US$99 million, while it imported from China a staggering 60 times that amount. Even taking into account imports of materials tied to Chinese-built infrastructure, this is an exceptionally wide bilateral deficit.

Zimbabwe, on the other hand, despite its slow growth rate, exported US$766 million worth of goods to China in 2015, and imported US$546 million. Most surprisingly, Zimbabwe’s exports were not restricted to minerals and metals, as one might assume, but also included tobacco and cotton, products that are relatively more labor-intensive, meaning more job creation at home. And, while Zimbabwe has around 50 fewer registered Chinese companies than Kenya, Kenya’s economy is around 4.5 times the size of Zimbabwe’s, clearly implying that those firms that are operating there contribute more to the country’s economy.

How has Zimbabwe achieved what looks like, at least from a numerical perspective, a more productive relationship with China than Kenya has?

Few beyond Mugabe and his close colleagues, including the country’s new president, Emmerson Mnangagwa, know for sure. But one way to make an educated guess is to compare both countries’ history of bilateral engagement with China.

Both Kenya and Zimbabwe have had two visits from Chinese heads of state during their post-colonial histories. Chinese President Jiang Zemin visited each country in 1996, while President Hu Jintao visited Kenya in 2006. China’s current president, Xi Jinping, visited Zimbabwe in 2015.

State visits in the other direction have been more uneven. Mugabe’s first visit to China was in 1980, just six months after independence; he made 13 more during his tenure, and high-level visits by other Zimbabwean officials were even more frequent, occurring roughly once every two years during Mugabe’s reign. Kenyan presidents, by contrast, traveled to China just six times during the same period, most recently in May 2017.

Zimbabwe’s leaders made the most of their visits to press for trade and military cooperation, and likely engaged directly with private Chinese companies. This has nurtured a culture of reciprocity. Just a few months ago, for example, a Chinese company approached my firm asking for advice about how to enter Zimbabwe’s health-care market. I have not yet fielded similar questions about gaining access to markets in Kenya.

China’s role in African economies has been criticized; but, as I have argued before, Chinese investment has also been a lifeline to many on the continent. From creating employment opportunities to providing direct investment in infrastructure, China has been a partner to Africa when many Western investors preferred to stay away.

How Kenya and Zimbabwe navigate their future relationships with China remains to be seen. Both countries have supported Xi’s signature Belt and Road Initiative, which, in theory, should increase their strategic value to China. Kenya’s return to political stability should also sustain, if not deepen, the country’s economic engagement with China.

Zimbabwe’s historic ties to China will be no less important. Following Mugabe’s resignation, China’s foreign ministry went out of its way to praise the “friendship between China and Zimbabwe,” and Mnangagwa can be expected to continue that relationship. The new president received military training in China, and paid an official visit as speaker of the parliament in 2001. There is even speculation that China was warned of the looming coup in Zimbabwe, if not consulted beforehand.

As Kenya and Zimbabwe navigate their political futures, much in both countries will no doubt change – one hopes for the better. Their ties with China will be a key metric in assessing their trajectory.

By Hannah Ryder (a former head of policy and partnerships for the United Nations Development Program in China, is founder and CEO of Development Reimagined).


Copyright: Project Syndicate.



En español:

Evaluando ‘el factor de China’ en Kenia y Zimbabue

Kenia parece ser el jugador más estable, pero los lazos económicos y políticos de Zimbabue con China podrían ser decisivos para el perdedor perdedor de África.

Pregúntele a cualquiera con un conocimiento básico de África qué país está más preparado para el éxito: ¿Zimbabue o Kenia? Y sin duda responderá a “Kenia”. Los acontecimientos de la última semana parecen confirmar ese veredicto.

El lunes, después de que la Corte Suprema de Kenia confirmara la reelección del presidente Uhuru Kenyatta en las controvertidas elecciones presidenciales del país, el estado de derecho pareció superar la violencia política por primera vez en años. Zimbabue, por otro lado, no tiene presidente Robert Mugabe por primera vez en 37 años. Y, aunque el país puede estar extasiado ahora, su futuro político está lejos de ser cierto.

Pero como keniata que vive en China, uno de los socios de desarrollo más importantes del continente africano, veo una métrica que inclina la balanza a favor de Zimbabue: su relación con mi hogar adoptivo. De hecho, los lazos económicos y políticos de Zimbabue con China podrían ser decisivos para uno de los Países menos favorecidos en África.

En el papel, Kenia claramente tiene la ventaja. Aunque Zimbabwe tiene más recursos naturales y riqueza mineral, tiene mucho menos tierra y la pobreza extrema está mucho más extendida. Más del 70% de los 16 millones de habitantes del país viven con menos de US $ 1,90 por día, en comparación con el 46% de los 48 millones de habitantes de Kenia. Además, hasta el 90% de los zimbabuenses están desempleados o subempleados, en comparación con el 39% de los kenianos.

Incluso los vínculos económicos de Kenia con China pueden parecer más impresionantes a primera vista. Kenia y China han cooperado durante mucho tiempo en grandes proyectos de infraestructura. Un ferrocarril financiado por China entre Nairobi y Mombasa, que se inauguró a principios de este año, es el último ejemplo. Desde el año 2000, China ha ofrecido a Kenia 6.800 millones de dólares estadounidenses en préstamos para proyectos de infraestructura, en comparación con los 1.700 millones de dólares estadounidenses para Zimbabwe. Y, debido a que las condiciones de los préstamos a menudo incluyen un requisito para contratar empleados chinos, Kenia tenía más de 7,400 al final de 2015, mientras que Zimbabwe tenía poco más de 950.

Pero en la competencia por la generosidad china, la ventaja de Kenia sobre Zimbabwe termina allí. La inversión extranjera directa acumulada desde 2003 ha alcanzado casi 7 000 millones de dólares en Zimbabue, frente a los 3 900 millones de dólares en Kenia. Año tras año, más dinero chino fluye a Zimbabwe también.

Además, la balanza comercial de Zimbabwe con China es muy superior a la de Kenia. En 2015, las exportaciones de Kenia a China totalizaron US $ 99 millones, mientras que importaron de China una cantidad asombrosa de 60 veces esa cantidad. Incluso teniendo en cuenta las importaciones de materiales vinculados a la infraestructura construida en China, se trata de un déficit bilateral excepcionalmente amplio.

Zimbabwe, por otro lado, a pesar de su baja tasa de crecimiento, exportó productos por valor de 766 millones de dólares a China en 2015, e importó 546 millones de dólares. Lo más sorprendente es que las exportaciones de Zimbabwe no se limitaron a minerales y metales, como se podría suponer, sino que también incluyeron el tabaco y el algodón, productos que son relativamente más intensivos en mano de obra, lo que significa más creación de empleo en el hogar. Y, si bien Zimbabwe tiene alrededor de 50 empresas chinas menos registradas que Kenia, la economía de Kenia es aproximadamente 4,5 veces mayor que la de Zimbabwe, lo que implica claramente que las empresas que operan allí contribuyen más a la economía del país.

¿Cómo ha logrado Zimbabwe lo que parece, al menos desde una perspectiva numérica, una relación más productiva con China que la que tiene Kenia?

Pocos, aparte de Mugabe y sus colegas más cercanos, incluido el nuevo presidente del país, Emmerson Mnangagwa, lo saben con certeza. Pero una forma de hacer una conjetura educada es comparar la historia de ambos países de compromiso bilateral con China.

Tanto Kenia como Zimbabwe han tenido dos visitas de jefes de estado chinos durante sus historias poscoloniales. El presidente chino Jiang Zemin visitó cada país en 1996, mientras que el presidente Hu Jintao visitó Kenia en 2006. El actual presidente de China, Xi Jinping, visitó Zimbabwe en 2015.

Las visitas de estado en la otra dirección han sido más desiguales. La primera visita de Mugabe a China fue en 1980, solo seis meses después de la independencia; hizo 13 más durante su mandato, y las visitas de alto nivel de otros funcionarios zimbabuenses fueron incluso más frecuentes, ocurriendo aproximadamente una vez cada dos años durante el reinado de Mugabe. Los presidentes de Kenia, por el contrario, viajaron a China solo seis veces durante el mismo período, la última vez en mayo de 2017.

Los líderes de Zimbabwe aprovecharon al máximo sus visitas a la prensa para el comercio y la cooperación militar, y probablemente se relacionaron directamente con compañías privadas chinas. Esto ha nutrido una cultura de reciprocidad. Hace apenas unos meses, por ejemplo, una empresa china se acercó a mi empresa para pedirle consejo sobre cómo ingresar al mercado de salud de Zimbabwe. Todavía no he respondido preguntas similares sobre el acceso a los mercados en Kenia.

El papel de China en las economías africanas ha sido criticado; pero, como he argumentado antes, la inversión china también ha sido un salvavidas para muchos en el continente. De crear empleo

Como oportunidades para proporcionar inversión directa en infraestructura, China ha sido socio de África cuando muchos inversores occidentales prefirieron mantenerse alejados. Queda por ver cómo se desenvuelven Kenia y Zimbabwe en sus relaciones futuras con China. Ambos países han respaldado la iniciativa Belt and Road Initiative de Xi, que, en teoría, debería aumentar su valor estratégico para China. El regreso de Kenia a la estabilidad política también debería sustentar, si no profundizar, el compromiso económico del país con China. Los lazos históricos de Zimbabue con China no serán menos importantes. Luego de la renuncia de Mugabe, el Ministerio de Relaciones Exteriores de China hizo todo lo posible por elogiar la “amistad entre China y Zimbabwe”, y se puede esperar que Mnangagwa continúe con esa relación. El nuevo presidente recibió entrenamiento militar en China y realizó una visita oficial como presidente del parlamento en 2001. Incluso se especula que China fue advertida del inminente golpe de estado en Zimbabue, si no se le consultó previamente. Como Kenia y Zimbabue navegan en su futuro político. , mucho en ambos países sin duda cambiará, uno espera para mejor. Sus vínculos con China serán una métrica clave para evaluar su trayectoria.


Copyright: Project Syndicate.

Por Hannah Ryder (ex jefa de política y alianzas del Programa de Desarrollo de las Naciones Unidas en China, fundadora y directora ejecutiva de Development Reimagined).